Le mot swahili provient de l’arabe « sawahil », signifiant « les côtes » ou « le rivage ». En effet, le swahili est une langue présente sur une grande partie de l’Afrique orientale (de la Somalie au Mozambique). Le swahili d’Afrique anglophone fut standardisé dans les années 1930. Depuis, il s’est imposé comme langue officielle en Tanzanie et au Kenya.

Lecture et prononciation

Bonne nouvelle pour les voyageurs : le swahili est une langue facile à prononcer pour les francophones. Elle est également simple à lire puisqu’elle s’écrit aujourd’hui en lettres latines (auparavant, elle s’écrivait en caractères ajami, d’origine arabe).

Les voyelles sont les mêmes qu’en français : a, e, i o, u, à quelques différences près : le « e » se prononce « é » et le « u » se prononce « ou ».

En ce qui concerne les consonnes, le « r » est roulé (comme en espagnol), et le « h » aspiré (comme an anglais). Enfin, le son « ch » doit être prononcé « tch » tandis que le son « sh » se prononce comme en français.

Il n’y a aucune tonalité particulière en swahili et toutes les lettres sont prononcées.

Quelques mots et expressions pratiques en voyage

Bonjour : Jambo
Ça va ? : Habari gani ?
Ça va bien : Mzuri sana
Non : La
Oui : Naam
Au revoir : Kwa heri
Bon voyage : Safari nje ! safari njema
Attention : Hatari !
S’il vous plait : Tafadhali
Merci bien : Asante sana
Désolé : Pole
Excusez-moi : Samahani
Doucement : Pole pole
Ambassadeur : Balozi
Médecin : Daklari
Hôtel : Hotili
Hôpital : hoospitali
À l’aide : Msaada
Pharmacie : Dawa
Cadeau : Zawadi
Ici : Hapa
Arrêtez, stop : Simama
Taxi : Teksi
J’ai faim : Nina njaa
Parlez-vous anglais ? : Unasema kingereza
Pourriez-vous m’indiquer la route de … : Tafadhali, niambie njia ya kwenda… ?

Météo et animaux

Pluie : Mvua
Vent : Ueapo
Soleil : Jua
Chaud : Moto
Froid : Baridi

Lion : Simba
Babouin : Nyani
Buffle : Nyati
Antilope : Paa
Cochon sauvage : Nguruwe mwitu
Éléphant : Tembo / Ndovu
Girafe : Twiga
Guépard : Duma
Hippopotame : Kiboko
Hyène : Fisi
Impala : Swala
Léopard : Chui
Phacochère : Ngiri
Oiseaux : Ndege
Singe : Tumbili
Zèbre : Punda milia

Pour échanger davantage

Je m’appelle « prénom », enchanté de vous connaître : Ninaitwa « prénom ». Nimefurahi kukujua.
Vous parlez swahili ? : Unazungumza kiswahili ?
Je ne parle pas swahili : Sizungumi Kiswahili
Juste un peu ! : Kidogo tu !
Non, je ne parle pas swahili, seulement anglais : Hapana, sizungumzi kiswahili. ninazungumza kiingereza tu
Que voudriez-vous boire ? : Utapenda kunywa nini?
Je ne prendrai que de l’eau, j’ai très soif : Nitakunywa maji tu, nina kiu sana
Je vais boire un café sans lait : Nitakunywa kahawa bila maziwa
Je vais boire un soda, un « nom du soda », s’il vous plaît : Nitakunywa soda. « nom du soda », tafadhali.
J’ai été très heureux de vous rencontrer : Kwaheri ! Nimefurahi kukutana na wewe.

Bon à savoir :

La célèbre expression « Hakuna matata » provient du swahili hakuna matatiso, « pas de problème, ne t’en fais pas »
Pour saluer une personne de même rang, il est courant de dire « Habari ! » et de s’entendre répondre « nzuri ! »